Le plus grand dirigeable du monde est présenté et prêt à voler

Le Pathfinder 1, le plus grand dirigeable du monde, vient d'être présenté et a reçu l'autorisation de réaliser son premier vol. Découvrez les détails et les perspectives de cette innovation aéronautique.

Caractéristiques du Pathfinder 1

Le dirigeable Pathfinder 1 mesure 122 mètres de long, ce qui le rend presque deux fois plus long qu'un Boeing 747-8, l'avion le plus long actuellement en service. Développé par LTA Research, il s'agit d'un prototype de dirigeable électrique qui effectuera des essais de navigabilité à Moffett Field, siège du Centre de recherche Ames de la , et au-dessus des mers du sud de la baie de San Francisco. Si tout se passe bien, ces énormes dirigeables pourraient être utilisés pour les voyages aériens, le transport de fret et les missions d'aide humanitaire.

Technologiquement parlant, le Pathfinder 1 utilise l'hélium comme gaz porteur au lieu de l'hydrogène explosif. Ce gaz est plus léger que l'air et permet une meilleure flottabilité. Le dirigeable contient environ 30 000 mètres cubes d'hélium et utilise 20 moteurs électriques développés en collaboration avec Pipistrel pour atteindre des vitesses allant jusqu'à 120 km/h et réaliser un décollage vertical. Cependant, en raison de la fluctuation des prix de l'hélium due à sa rareté, il pourrait coûter entre 250 000 et 1 million de dollars pour remplir le Pathfinder 1.

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Structure et matériaux du dirigeable

La structure du Pathfinder 1 est composée de 13 sacs de gaz en nylon anti-déchirure, d'une mégastructure composée de 10 000 tubes en fibre de carbone et de 3 000 joints en titane. La surface extérieure est recouverte de Tedlar, un matériau stratifié, résistant, léger et, surtout, ininflammable. Cela évite les accidents tels que celui du Hindenburg dans les années 1930, qui était chargé d'hydrogène extrêmement inflammable.

Le train d'atterrissage du Pathfinder 1 utilise un « amortisseur robuste et des roues éprouvées pour des charges lourdes comme l'eau ou la machinerie pour le secours ». De plus, le dirigeable adapte la technologie des drones pour faciliter son vol. Il ne nécessite qu'un seul pilote à la fois avec l'aide d'un système de joystick de vol par câble. L'ensemble de cet engin volant est géré par des commandes simples via un système de contrôle fly-by-wire.

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Perspectives et objectifs à long terme

Bien que le Pathfinder 1 puisse transporter environ quatre tonnes de fret en plus de son équipage, du lest d'eau et du , les futurs dirigeables humanitaires devront avoir une capacité beaucoup plus importante. Une série de tests de vol de plus en plus ambitieux sont prévus avant que le dirigeable, en développement depuis 2016, ne soit transféré à Akron, Ohio. Là-bas, LTA Research prévoit de développer un dirigeable encore plus grand, le Pathfinder 3, qui mesurera 183 mètres de long et 30 mètres de diamètre.

Les objectifs à long terme de LTA Research incluent la création d'une famille de dirigeables pouvant être utilisés en cas de catastrophe naturelle. Par exemple, ils pourraient être déployés lorsque les routes ou les aéroports sont impraticables. L'entreprise affirme que son principal objectif est l'aide humanitaire : les dirigeables peuvent transporter des cargaisons en vrac et évacuer des personnes des zones sinistrées lorsque celles-ci sont trop endommagées pour que d'autres avions puissent y accéder.

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Le cofondateur de , Sergey Brin, participe également au financement d'une à but non lucratif appelée Global Support and Development. Celle-ci fournit une aide d'urgence en cas de catastrophe et pourrait bénéficier des innovations développées par LTA Research. Les dirigeables ont la capacité de compléter, voire d'accélérer, la réponse humanitaire aux catastrophes et les efforts de secours, permettant ainsi de sauver davantage de vies.

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Sarah Pallin

J'ai été stagiaire à la rédaction. Quand j'ai vu leur annonce pour un pigiste, j'ai décidé de revenir. Je suis fan de série et de ciné, je passe mes week-end au ciné et mes nuits devant Netflix