James Webb dévoile sa première image d’une exoplanète

HIP 65426b est le nom donné à la première exoplanète capturée par le James Webb.

 Il s’agit d’un corps céleste qui a été décrit comme ayant une masse entre six et douze fois celle de Jupiter – également capturée par Webb. Oui, la plus grande planète de notre système solaire. Cependant, contrairement aux autres planètes sœurs de la Terre, c’est un objet assez jeune.

Selon le site web de la Nasa le HIP 65426b de la NASA a entre 15 et 20 millions d’années. Il s’agit donc d’une planète assez jeune, surtout si on la compare à notre Terre, vieille de 4,5 milliards d’années.

A quelle distance se trouve HIP 65426b ? Jusqu’à présent, les chercheurs pensent qu’elle pourrait se trouver à environ 385 années-lumière de la Terre. Donc, en termes astronomiques, c’est l’un de nos plus proches voisins. Sa nature, comme celle de la géante Jupiter, est probablement gazeuse, comme c’est le cas pour toutes les planètes dépassant une certaine taille.

Comment le James Webb a-t-il pu capturer une exoplanète si loin de notre système solaire ?

Image de l’exoplanète HIP 65426b publiée par la NASA.

Carter, qui est astronome à l’Université de Californie, Santa Cruz, a dirigé l’analyse. « Obtenir cette image, c’était comme chasser un trésor de l’espace », a-t-elle déclaré. « Au début, tout ce que je pouvais voir était la lumière de l’étoile, mais avec un traitement d’image minutieux, j’ai pu supprimer cette lumière et découvrir la planète.

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Bien sûr, les propos de Carter ne sont pas infondés. Après tout, ce sont les premières images d’une exoplanète capturées par le James Webb. Pour ce faire, les scientifiques à l’origine du télescope ont dû concevoir de nouvelles méthodes d’observation des exoplanètes, car ces corps sont souvent trop diffus en lumière pour être observés.

Dans chaque image du filtre, la planète apparaît comme une tache de lumière de forme légèrement différente. Cela est dû aux particularités du système optique de Webb et à la façon dont il traduit la lumière à travers les différentes optiques.

NASA

Ainsi, les coronographes – des masques capables de bloquer la lumière d’une étoile – ont réussi à éliminer la lumière de l’étoile hôte de cette exoplanète. Cependant, en plus de l’imager, le James Webb a également entouré le corps céleste d’un artefact résultant du processus de création. Par conséquent, ils ne doivent pas être compris comme des formes physiques dans l’espace entourant la planète. Il en va de même pour les pointes de diffraction à six pointes que l’on peut voir sur plusieurs images prises par James Webb.

Plus d’informations sur l’exoplanète HIP 65426b

Miroirs du télescope spatial James Webb

Outre sa taille et son âge, cette exoplanète est environ 100 fois plus éloignée de son étoile hôte, ce qui correspond au moins à la distance entre la Terre et le Soleil.

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Sa luminosité, en revanche, est environ 10 000 fois plus faible que celle de son étoile hôte en lumière proche infrarouge (NIRCam). Par conséquent, l’observer sans l’aide de coronographes aurait été une tâche beaucoup plus compliquée.

« C’est un moment de transformation, non seulement pour Webb, mais aussi pour l’astronomie en général », a déclaré Sasha Hinkley, professeur associé de physique et d’astronomie à l’université d’Exeter au Royaume-Uni.

Bien que le James Webb ait été le premier télescope à observer directement HIP 65426b en lumière infrarouge, il n’a pas été le premier à découvrir cet objet céleste. En effet, il a été détecté pour la première fois en 2017 par le Very Large Telescope de l’Observatoire européen austral et l’instrument SPHERE au Chili.

Le télescope spatial Hubble a été le premier à être capable d’imager directement les exoplanètes. Cependant, grâce aux instruments d’imagerie infrarouge du James Webb, une nouvelle porte a été ouverte que nous n’avons pas encore explorée en profondeur. En fait, Webb a déjà pu détecter de la vapeur d’eau dans l’atmosphère d’une autre géante gazeuse appelée WASP 96b.

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